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Intoxicación alimentaria

Intoxicación alimentaria ocurre cuando usted ingiere alimento o agua que se contaminó con ciertos tipos de bacterias, parásitos, virus o toxinas.

La mayoría de los casos de intoxicación alimentaria se deben a bacterias comunes como el estafilococo o la Escherichia coli (E. coli.)

Síntomas de la intoxicación alimentaria

El momento en que se presentan los síntomas depende de la causa exacta de la intoxicación alimentaria. Los tipos de intoxicación alimentaria más comunes generalmente causan síntomas al cabo de 2 a 6 horas después de ingerir el alimento.

Los posibles síntomas abarcan:

Causas de la intoxicación alimentaria

La intoxicación alimentaria comúnmente se presenta después de consumir alimentos en comidas al aire libre, cafeterías de escuelas, grandes reuniones sociales o restaurantes. Una o más personas pueden resultar enfermas.

La intoxicación alimentaria es causada por ciertas bacterias, parásitos, virus o toxinas. Los tipos de intoxicación alimentaria abarcan:

Las bacterias pueden introducirse en el alimento de diferentes maneras:
  • La carne de res o de aves puede entrar en contacto con las bacterias normales de los intestinos de un animal que se está procesando.
  • El agua que se utiliza durante el cultivo o embarque puede contener estiércol o desechos humanos.
  • Inapropiada manipulación o preparación de alimentos.
La intoxicación alimentaria con frecuencia ocurre por comer o beber:
  • Cualquier alimento preparado por alguien que no use las técnicas apropiadas de lavado de las manos.
  • Cualquier alimento preparado usando utensilios de cocina, tablas de cortar y otras herramientas que no estén totalmente limpias.
  • Productos lácteos o alimentos que contengan mayonesa (como ensalada de col o de papa) que hayan permanecido por fuera del refrigerador por mucho tiempo.
  • Alimentos congelados o refrigerados que no se guarden a la temperatura apropiada o que no se recalienten adecuadamente.
  • Pescados u ostras crudas.
  • Frutas o verduras crudas que no se hayan lavado bien.
  • Jugos de verduras o frutas crudas y productos lácteos.
  • Carnes o huevos mal cocidos.
  • Agua proveniente de un pozo o arroyo, o agua de una ciudad o pueblo que no haya sido tratada.
Los niños y los ancianos tienen el mayor riesgo de intoxicación por alimentos. Asimismo, usted puede estar en mayor riesgo si:
  • Padece una afección seria, como enfermedad renal o diabetes.
  • Tiene un sistema inmunitario debilitado.
  • Viaja fuera de los Estados Unidos a áreas en donde hay más exposición a los organismos que causan dicha intoxicación.
Las mujeres embarazadas y lactantes tienen que ser especialmente cuidadosas para evitar la intoxicación alimentaria.

Pruebas y exámenes de la intoxicación alimentaria

Su médico lo examinará en busca de signos de intoxicación con alimentos, como dolor en el estómago y signos de que su cuerpo no tiene tanta agua y líquidos como debería, lo cual se denomina deshidratación.

Se pueden hacer análisis de sangre, heces, vómito o el alimento que haya consumido para determinar la causa de sus síntomas. Sin embargo, los exámenes tal vez no puedan demostrar que usted tiene una intoxicación por alimentos.

En casos raros pero posiblemente graves, su médico puede solicitar una sigmoidoscopia, un procedimiento en el cual se coloca una sonda delgada en el ano para buscar la fuente de un sangrado o infección.

El tratamiento de la intoxicación alimentaria

Usted generalmente se recuperará de los tipos más comunes de intoxicación alimentaria en un par de días. La meta es hacer que usted mejore y garantizar que mantenga la cantidad apropiada de líquidos.

  • No consuma alimentos sólidos hasta que la diarrea haya pasado y evite los productos lácteos que pueden empeorarla (debido a un estado temporal de intolerancia a la lactosa).
  • Tome cualquier líquido (excepto leche o bebidas cafeinadas) para reponer los líquidos perdidos a causa de la diarrea y los vómitos.
  • Suministre a los niños una solución electrolítica que se consigue en las farmacias.
Si presenta diarrea y no puede tomar líquidos (por ejemplo, debido a las náuseas o al vómito), es posible que requiera atención médica y líquidos por vía intravenosa (IV). Esto es especialmente válido para niños pequeños.

Si toma diuréticos, necesita manejar la diarrea con cuidado. Hable con el médico, ya que es posible que sea necesario dejar de tomar el diurético mientras tenga la diarrea. Sin embargo, nunca deje de tomar ni cambie los medicamentos sin hablar con el médico y recibir instrucciones específicas.

Para la mayoría de las causas comunes de intoxicación por alimentos, el médico no prescribirá antibióticos.

Usted puede comprar medicamentos en la farmacia que le ayuden a disminuir la diarrea. No utilice estos medicamentos sin hablar con el médico si usted tiene diarrea con sangre o fiebre. No le dé estos medicamentos a los niños.

Si usted ha ingerido toxinas provenientes de hongos o mariscos, necesitará atención médica de inmediato. El médico de la sala de emergencias tomará medidas para vaciar el estómago y eliminar la toxina.

El pronóstico

La mayoría de las personas se recupera de los tipos más comunes de intoxicación alimentaria en cuestión de 12 a 48 horas. Sin embargo, se pueden presentar complicaciones graves con ciertos tipos de intoxicación por alimentos.

La muerte a raíz de una intoxicación alimentaria en personas por lo demás sanas es infrecuente en los Estados Unidos.

Posibles complicaciones

La deshidratación es la complicación más común y se puede presentar a partir de cualquiera de las causas de intoxicación alimentaria.

Las complicaciones menos comunes pero mucho más graves dependen de la bacteria que esté causando la intoxicación alimentaria. Éstas pueden abarcar: artritis, problemas hemorrágicos, problemas renales, daño al sistema nervioso e hinchazón o irritación del tejido alrededor del corazón.

Cuándo llamar a un médico especialista

Solicite una cita con el médico si:

  • Presenta sangre o pus en las heces.
  • Tiene heces negras.
  • Presenta dolor de estómago que no desaparece después de una defecación.
  • Tiene síntomas de deshidratación (sed, vértigo o mareo).
  • Tiene diarrea con una fiebre por encima de 38º C o 40º C en niños.
  • Ha viajado recientemente a un país extranjero y presentó diarrea.
Consulte igualmente con el médico si:
  • La diarrea empeora o no mejora en dos días para un bebé o niño o cinco días para adultos.
  • Un niño de más de tres meses ha estado vomitando más de 12 horas; en bebés más pequeños, llame tan pronto como comiencen los vómitos o la diarrea.
Acuda al servicio de urgencias o llame al número local de emergencias (112 en España) si:
  • El sangrado es excesivo o las heces son de color marrón o negro.
  • Puede tener intoxicación por hongos, pescado, o botulismo.
  • Su corazón se acelera, late con violencia o salta.

Prevención de la intoxicación alimentaria

Ver: Prevenir la intoxicación alimentaria

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Referencias

Sodha SV, Griffin PM, Hughes JM. Foodborne disease. En: Mandell GL, Bennett JE, Dolin R, eds. Principios y Práctica de Enfermedades Infecciosas. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Churchill Livingstone; 2009:chap 99.

Craig SA, Zich DK. Gastroenteritis. En: Marx JA, ed. Rosen’s Medicina de emergencia: Conceptos y Práctica Clínica. 7th ed. Philadelphia, Pa: Mosby Elsevier;2009:chap 92.

Contenido: 10 de enero de 2011

Versión del inglés revisada por: Linda J. Vorvick, MD, Director Médico, MEDEX Northwest División de Estudios de Asistente Médico, Universidad de Washington, Facultad de Medicina; George F. Longstreth, MD, Departamento de Gastroenterología, Kaiser Permanente Medical Care Program, San Diego, California. También se examinó por David Zieve, MD, MHA, Director Médico, ADAM, Inc. Traducido por: DrTango, Inc.

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