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Aditivos alimentarios

Aditivos alimentarios, aditivos en los alimentos o sabores y color artificiales son sustancias que se vuelven parte de un producto alimenticio cuando son agregadas a éste (intencionalmente o no) durante su procesamiento o producción. Incluyen el uso de sal para preservar la carnes, agregar hierbas o especias a los alimentos o conservarlos en soluciones de vinagre. Sin embargo, las preocupaciones acerca de los aditivos alimentarios casi siempre se relacionan con los ingredientes artificiales agregados a los alimentos.

Los aditivos comunes en los alimentos abarcan:

  • Glutamato monosódico (GMS).
  • Edulcorantes artificiales como aspartamo, sacarina y ciclamato sódico.
  • Antioxidantes en los alimentos aceitosos o grasos.
  • Ácido benzoico en jugos de fruta.
  • Sulfitos en la cerveza, el vino y las verduras enlatadas, los cuales pueden empeorar el asma.
  • Nitratos y nitritos en los perros calientes y otros productos cárnicos.
  • Antibióticos aplicados a los animales productores de alimentos.
  • Lecitina, gelatinas, almidón de maíz, ceras, gomas, propilenglicol en los estabilizadores de alimentos y emulsionantes.
  • Muchos agentes colorantes diferentes.

Funciones

Los aditivos alimentarios cumplen 5 funciones principales:

1. Conservan la consistencia del producto

Las sustancias llamadas emulsionantes proporcionan una textura consistente y evitan que los productos se separen. Los estabilizadores y los espesantes proporcionan una textura uniforme y los agentes antiapelmazantes permiten el libre flujo de sustancias.

2. Mejoran o conservan el valor nutricional

Muchos alimentos y bebidas están fortificados y enriquecidos para mejorar el estado nutricional de la población de los Estados Unidos. Por ejemplo, las vitaminas y los minerales se agregan a muchos alimentos, entre otros, la harina, el cereal, la margarina y la leche, lo cual ayuda a compensar la baja cantidad de vitaminas y minerales o su carencia en la dieta del individuo. Todos los productos que contengan nutrientes agregados deben llevar una etiqueta con su descripción.

3. Conservan la salubridad de los alimentos

La contaminación por bacterias puede facilitar el desarrollo de enfermedades transmitidas por el consumo de alimentos. Los conservantes reducen el daño que el aire, los hongos, las bacterias o la levadura pueden causar. Algunos conservantes ayudan a preservar el sabor de los alimentos horneados, evitando que las grasas y los aceites se vuelvan rancios e igualmente evitan que las frutas frescas se vuelvan oscuras, cuando están expuestas al aire.

4. Controlan la acidez y la alcalinidad, y suministran fermentación

Los aditivos específicos ayudan a cambiar el equilibrio acidobásico de los alimentos con el fin de obtener el sabor, gusto y color deseados. Los agentes fermentadores que liberan ácidos cuando son expuestos al calor reaccionan con el bicarbonato de soda para ayudar a que los bizcochos, tortas y otros productos horneados crezcan.

5. Suministran color y mejoran el sabor

Ciertos colores mejoran el aspecto de los alimentos y hay una gran cantidad de especias, al igual que sabores sintéticos y naturales, que ayudan a darles un mejor sabor.

Fuentes alimenticias

Los aditivos alimentarios directos o intencionales se añaden a los alimentos para producir efectos como preservar la frescura, mejorar la calidad nutricional, ayudar al procesamiento o preparación y hacer un alimento más atractivo para el consumidor.

Los aditivos alimentarios indirectos o involuntarios son sustancias que se encuentran en el alimento, durante su producción o en el procesamiento de un producto determinado. Estas sustancias están presentes en cantidades mínimas en el producto final.

Efectos secundarios

La Administración de Drogas y Alimentos (Food y Drug Administration, FDA) de los Estados Unidos tiene una lista de aditivos para alimentos reconocidos en general como seguros. Muchos de ellos no han sido sometidos a ninguna prueba, pero la comunidad científica los considera seguros. Estas sustancias aparecen en la lista de generalmente reconocidos como seguros (GRAS, por sus siglas en inglés), que contiene alrededor de 700 productos. Ejemplos de algunos de los productos de esta lista son la goma guar, el azúcar, la sal y el vinagre. La lista se evalúa continuamente.

El Congreso define el carácter seguro de un producto como: “la certeza razonable de que no se va a presentar ningún daño por el uso” de un aditivo. Es posible que algunas sustancias que se consideran dañinas para las personas y los animales sean admitidas sólo a nivel de una centésima parte de la cantidad que se considera peligrosa. Este margen de seguridad es una protección para el consumidor, al limitar el consumo de una sustancia peligrosa. Por ejemplo, algunas personas son alérgicas a los sulfitos y sus reacciones pueden ser muy leves o muy graves. Para su propia protección, las personas con alergia o intolerancia a algún tipo de alimento deben revisar siempre la lista de ingredientes que se encuentra en la etiqueta del producto.

La lista de los aditivos ha cambiado tremendamente desde el momento en que el gobierno comenzó a vigilar su seguridad. Aún es importante reunir información acerca de la seguridad de los aditivos de los alimentos y se invita a la población en general a informar a la FDA sobre cualquier reacción adversa relacionada con alimentos o aditivos de los alimentos.

Recomendaciones

La FDA y el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (United StatesMinisterio de agricultura, USDA) supervisan y regulan el empleo de aditivos en los productos que se venden en este país. No obstante, las personas que siguen dietas especiales o no toleran ciertos alimentos deben ser prudentes al seleccionar los artículos en los supermercados.

El gobierno de los Estados Unidos exige que cualquier persona que elabore alimentos ponga una lista de los ingredientes en la etiqueta. Ver: aprender a leer y entender las etiquetas de los alimentos.

Temas relacionados sobre Aditivos alimentarios

Nombres alternativos

Aditivos en los alimentos, Sabores y color artificiales

Referencias

Ingredientes de Alimentos y colores. Consejo Internacional de Información Alimentaria (IFIC) y U.S. Administración de Alimentos y Medicamentos. November 2004; revised April 2010. Available at: www.fda.gov/downloads/Food/FoodIngredientsPackaging/ucm094249.pdf

Contenido: 23 de junio de 2011

Versión del inglés revisada por: David Zieve, MD, MHA, Director Médico, ADAM, Inc., y Stuart I. Henochowicz, MD, FACP, Profesor Clínico Asociado de Medicina, División de Alergias, Inmunología y Reumatología, Georgetown Universidad de Facultad de Medicina. Traducido por: DrTango, Inc.

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